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美国版权保护期限

一件作品何时开始进入公有领域?

原作者: Dustin Howell 原文链接

多年前, 有一档电台节目, 节目中有一位律师接听听众的电话并回答他们的法律问题。 一名男子打进电话说他从博物馆获得了一些战机照片。有一家有线电视网联系到这名男子,希望能够把他的这些照片放到其正在制作的一部纪录片里面。这名男子很清楚这些照片很可能受版权保护。他想知道如何证明这些照片是否依然受版权保护以及它们的所有人,因为如果没有版权(copyright),或者没有版权所有人(copyright owner)的许可,他就不能授权有线电视网使用这些照片。一件作品(如照片、 文学作品、音乐、雕塑、电影等)是否受到版权保护,或者是否已进入公有领域(public domain),都取决于多种因素

当1787年《美国宪法》(U. S. Constitution)取代《邦联条例》(Articles of Confederation)时,国会有权“为促进科学和实用艺术的进步,保证作者 … 在一定时限内对他们的 … 作品的专有权。”(《美国宪法》第一条第8节第8款)。人们普遍接受这种通常称作版权的保护, 是因为它激励人们为了公众利益而创作新作品。在传统的理解中,版权据说反映了一种交换:作者在一定时限内获得独家权利,以换取他们的作品最终对公共领域的贡献。

1790年,国会根据新宪法赋予的权利,颁布了第一个联邦版权法规。这一原始法规详细说明了版权保护的主题、期限、排他性权利以及有关获得和维持版权保护的规定。自最初的版权法规颁布以来,国会几乎扩大了版权保护的各个方面。

例如,根据《1790年法案》(Act of 1790),一件作品在出版时就可以获得版权,版权的最初期限是14年。如果作者在第一个版权期限到期时还健在,那么就有权将版权期限再延长14年。1831年,国会修改了版权的期限,将最初的期限延长至28年,同时允许作者的未亡配偶和子女更新版权。自1831年以来,国会已多次延长版权期限(copyright term)。《1990年法案》(1909 Act)将续约期延长至28年;并且从1962年开始,国会开始一年一次延长版权期限,防止任何现有版权的到期,直至1976年版权法规的全面修订。

版权期限中最重要的变化发生在1976年。根据《1976年法案》,国会将版权期限从规定特定保护年限的两期制度改为视作者的寿命而定的期限。最开始,这一期限等于作者的寿命加50年。最近,国会又将这一期限延长了20年,这样的话,个人创作作品的版权期限现在都能持续到作者的一生,再加上70年

鉴于上述版权期限,人们会认为,判断一件作品是否仍受版权保护,或者该作品是否已进入公有领域,这将是显而易见的。然而,由于国会对版权法所做的其他重大修改,确定一件作品是否已进入公有领域或者其是否仍受版权保护并不像看上去那么简单。

 

虽然随着时间的推移,国会扩大了版权保护(copyright protection)的大部分方面,包括版权的期限,但有一个方面几乎已经被完全取消了。近200年来,作者只有通过遵守清单手续才能保护和维护版权保护。这些手续包括登记、发布公告、向政府交存作品副本、以及续订版权登记。最初,作者通过在报纸上发布版权登记通知书向公众公告,然后在每一份作品的副本上贴上告示。此外,如上文所说,在第一个版权期限结束时,作者必须延长版权来维持保护。根据《1976年版权法》(Copyright Act of 1976),这些作为版权保护先决条件的手续已被有效取消。现在,当作品固定在有形媒介上时,版权保护就会立即生效。

 

由于版权保护的期限和具体形式要求随着时间的推移已发生了微妙又显著的变化,人们在使用他人作品时应该小心谨慎。在评估一件作品是否进入公有领域时,应当确定适用于该作品的版权期限。而且,还应当确定该项版权的作者/所有人是否遵守了任何规定的手续,并且/或已经更新了版权登记。如果你不确定某件作品是否仍然受到版权保护,那么就像那个打电话给电台节目的人一样,打电话给你的版权律师寻求帮助。

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